Dunia Bawah Tanah Yang Luas

Tersembunyi di bawah hutan lebat di Vietnam tengah, terdapat labirin bawah tanah yang dalam yang menampung tiga dari empat gua terbesar di dunia.

Anda tidak akan menabrak kepala Anda di gua-gua provinsi Quang Binh di Vietnam tengah. Tidak ketika mereka cukup besar untuk memuat sebuah bangunan 40 lantai.

Tiga dari empat gua terbesar di dunia berada di bagian paling kurus dari negara ramping ini. Ratusan gua batu kapur lainnya yang menampung gua-gua dalam dan sungai bawah tanah juga ada di sini, dengan gua-gua baru ditemukan setiap tahun. Mereka menyambut berita untuk daerah ini, tepat di utara zona demiliterisasi yang memisahkan Vietnam Utara dan Selatan dari tahun 1954 hingga 1975. AS membom di sini secara luas selama Perang Vietnam (satu kawah digunakan sebagai lokasi bar luar), dan kemiskinan melanda selama lebih dari satu dekade sesudahnya.

Sekarang Quang Binh adalah tujuan gua baru yang panas di dunia, rumah bagi taman nasional Unesco yang dilindungi seluas 126.000 hektar yang hutan tropisnya yang subur menyembunyikan dunia bawah tanah seluas 104km yang luas – menjadikannya salah satu ekosistem karst batu kapur paling spektakuler di planet ini.

Saya baru-baru ini mengunjungi untuk mengeksplorasi beberapa gua besar Vietnam, termasuk yang dibuka untuk umum beberapa bulan yang lalu. Ketika saya tinggal di sini pada tahun 1990-an, saya tidak tahu tentang labirin tersembunyi di wilayah itu yang terkubur di bawah kaki saya. Saya telah menikmati gua di masa lalu – sampai tingkat tertentu. Sebagian besar pengalaman saya dalam urusan drive-up di mana tur claustrophobic mengarah ke benjolan kepala diikuti oleh toko-toko yang penuh dengan fudge. Sekarang, saya mencari keagungan gua yang lebih besar.

Sebagian besar cakupan Quang Binh berfokus pada gua Son Doong setinggi 200m dan panjang 5 km, terbesar di dunia. Seorang pembalak kayu lokal menemukannya secara tidak sengaja pada tahun 1991, kemudian para ilmuwan mengeksplorasinya pada tahun 2009 sebelum membukanya untuk tur pada tahun 2013. Namun akses terbatas Son Doong (1.000 orang per tahun) dan biaya 69.766.100 dong Vietnam (£ 2.384 per orang) berarti sebagian besar pengunjung, termasuk saya sendiri, lihatlah ke beberapa dari ratusan gua yang dikenal di provinsi ini. Beberapa fitur trotoar akses mudah dan stalaktit menyala dan stalagmit. Yang lain tidak tersentuh, membutuhkan perjalanan hutan semalam yang dipandu ke lokasi berkemah di pantai gua bawah tanah. Sementara itu, ekosistem bawah tanah ini sedang tumbuh. Gua-gua ‘Baru’ terbuka untuk pengunjung setiap tahun.

“Kami masih hanya mengeksplorasi sekitar 30% dari wilayah tersebut. Jadi ada banyak lagi yang bisa ditemukan, “kata Howard Limbert dari British Cave Research Association, yang pertama kali datang ke Vietnam pada 1990 bersama istrinya, Deb. Mereka berkeliaran untuk mengeksplorasi dan membantu operator lokal membuka gua untuk umum, termasuk Son Doong pada 2013.

Menurut Howard, kombinasi endapan batu kapur berumur 450 juta tahun dan hujan lebat di Quang Binh memberikan kombinasi sempurna untuk pembuatan gua. Air hujan disalurkan melalui batuan non-kapur yang lebih kuat, secara bertahap membentuk sungai bawah tanah dan ruang monumental yang membentang hingga kilometer. Di beberapa tempat, Anda dapat melihat lekukan langit-langit, ratusan meter di atas lantai gua, dibuat dari pusaran ketika gua kadang-kadang dipenuhi air selama musim hujan musim gugur.

Jantung dari objek wisata alam ini adalah Taman Nasional Phong Nha – Ke Bang, berjarak 50 menit berkendara ke barat kota pesisir Dong Hoi. Di desa sederhana Phong Nha, lusinan wisma yang dikelola keluarga berjalan di sepanjang beberapa kilometer dari sungai yang didukung gunung, tempat penduduk setempat naik perahu panjang dan menggunakan tiang panjang untuk memanen rumput sungai yang digunakan sebagai makanan di peternakan ikan. Belum ada resort (walaupun banyak rumor). Dan mengesankan, penduduk setempat menjalankan hampir semua bisnis.

Gua terdekat dengan desa adalah Phong Nha, dicapai dengan perahu wisata dari dermaga sungai desa. Tetapi saya memilih untuk menjelajahi orang lain di dalam dan di sekitar taman nasional, di mana 50 km loop melewati gua, kebun botani, jalur ekologi dan bahkan satu atau dua garis zip.

Dengan sepeda motor, saya mengikuti Jalan Ho Chi Minh lama (digunakan untuk mengangkut peralatan dan personel selama Perang Vietnam) dari desa ke taman. Itu adalah perjalanan yang indah dalam dirinya sendiri. Kanopi-kanopi pohon terkulai satu sama lain di tengah-tengah pegunungan hijau yang saling bertautan yang menghadap ke lembah yang dalam yang dipotong oleh sungai berwarna cokelat lumpur.

Saya berbelok ke kuil gua suram, Hang Tám Cô, didedikasikan untuk tentara Vietnam yang terjebak di sini setelah serangan bom AS pada tahun 1972 dan akhirnya binasa dalam kegelapan. Di perhentian berikutnya, Paradise Cave (Thien Duong), yang dibuka pada 2011, sebuah kereta golf membawa saya ke jalan beraspal untuk mendaki melalui pepohonan ke tangga kayu yang turun ke ruang gua raksasa yang berjalan 32 km.

Sampai saat itu, Hang Tam Co dengan mudah adalah gua paling menarik yang pernah saya lihat. Tapi itu adalah tur berpemandu ke gua-gua terpencil yang menjadikan Quang Binh tujuan gua terbesar di dunia. Dua penjual pakaian eceran lokal, Oxalis dan Jungle Boss, memiliki akses eksklusif ke berbagai gua, sebagian besar ditujukan untuk pengunjung dari berbagai tingkat keterampilan. Saya memutuskan untuk tidak melakukan perjalanan semalam dan pergi dengan tiga tur sehari.

Nama Hang Tien (atau ‘Gua Peri’) menggoda saya terlebih dahulu. Saya bergabung dengan selusin pelancong lain, dua pemandu berbahasa Inggris dan dua portir untuk menjelajah ke jaringan gua Tu Lan, yang berjarak 70 km perjalanan barat laut taman nasional. Pemandangan gunung di sekitarnya digunakan sebagai latar untuk film Kong: Skull Island, dan mengendarai mobil di sana, saya terpaku pada jendela van ketika kami melewati desa-desa yang didukung oleh puncak-puncak dramatis dan subur yang menjulang tinggi ke langit pada sudut yang bergerigi.

Pendakian kami dimulai dari jalan tanah menuju hutan yang tampaknya tidak bisa ditembus. Jejak tanah yang sempit menjulang di atas akar-akar yang berbonggol-bonggol dan batu-batu kapur yang bergerigi saat tanaman merambat menyentuh bahu kami. Ketika kami pergi, pemandu, Tham ‘Katy’ Nguyen, dengan riang menunjukkan jejak beruang hitam yang baru dan seekor monyet yang gemerisik di pepohonan di atas kami.

Udaranya padat dengan kelembaban dan tak lama kemudian aku berkeringat. Setelah beberapa jam, kami mencapai sebuah sudut di pegunungan tempat bayang-bayang menjaga pintu masuk yang menganga.

Batu-batu kapur raksasa memadati interior gua tempat pakis hijau limau tumbuh dari bebatuan bertingkat. Lampu depan kami melesat menembus kegelapan yang menjulang tinggi. Setiap kamar baru yang kami capai membawa keajaibannya sendiri, ketika kami melangkahi lantai berpasir dan kolam belerang, memanjat formasi berusuk yang menyerupai ular melingkar raksasa dan kemudian mencapai laguna biru cerah, hampir 1 km di dalamnya.

Selama beberapa hari berikutnya, penghargaan saya untuk gua semakin dalam. Dalam sebuah tur ke Lembah Ma Da, seorang mantan kendaraan pengangkut Vietnam Utara dari Perang Vietnam membawa delapan dari kami kembali ke taman nasional. Kami berselang-seling melintasi sungai dan memanjat jembatan kayu untuk mencapai ‘gua basah’, tempat kami berenang hampir 1 km melalui air gelap yang dalam di sungai bawah tanah saat kelelawar dengan ceria menukik kami. Di gua lain, kami melewati setumpukan botol bekas, sol sepatu, tas kulit, semuanya ditinggalkan oleh tentara Vietnam Utara selama perang.

Pemandu lokal kami, Dao Uy (atau ‘Kapten’), secara teratur menjelajahi hutan selama berhari-hari hanya dengan tempat tidur gantung, parang, dan korek api. Dia menemukan beberapa gua sendiri.

“Untuk menemukan gua, ikuti sungai,” katanya ketika kami makan ayam panggang setelah berenang menyegarkan di lubang renang biru cerah. “Saya menemukan yang baru tiga bulan lalu. Belum diberi nama. ”

Saya tidak datang ke sini untuk menamai gua, tetapi saya berhasil menjadi orang Amerika pertama yang mengunjungi gua dengan kisah mengejutkan yang baru saja dibuka tahun ini.

Sekitar 80 km tenggara Phong Nha, Gua Vo Nguyen Giap dinamai untuk jenderal Vietnam Utara yang dilatih sendiri yang mengalahkan Prancis pada tahun 1954 dan Amerika dan Vietnam Selatan pada tahun 1970-an. Giap lahir di dekatnya dan menghabiskan beberapa tahun selama Perang Vietnam di gua sedalam 5 km ini. Kunjungan saya ke kamar sempit gua yang sederhana termasuk kunjungan ke desa minoritas Van Kieu dan makan siang dengan penduduk setempat yang berbagi kisah obat-obatan alami yang ditemukan di hutan.

Sangat penting bagi Anda untuk menjaga gua dan melestarikannya

Giap – yang meninggal pada tahun 2013 pada usia 102 – pernah menggunakan gua-gua ini untuk menghindari bom AS, tetapi melihat potensi gua yang lebih besar sebagai situs eko-wisata begitu perdamaian datang. Hari ini, dia secara anumerta membantu memastikan Quang Binh tidak mengikuti perkembangan berlebihan yang sama dari keajaiban alam lainnya di Vietnam, seperti Teluk Halong. Peran Giap sebagai wali wilayah muncul dari kesempatan makan siang yang ia miliki pada tahun 1992 dengan Howard dan Deb Limbert.

“Kami tidak menyadari siapa dia,” kata Deb. “Tapi dia jelas penting karena dia punya rombongan.”

Giap terpesona oleh pengamatan Limberts dari menjelajahi gua di sekitar Phong Nha. Tak lama setelah makan siang, para Limberts menerima surat yang menentukan darinya.

“Dia menulis, ‘Sangat penting bagimu untuk menjaga gua dan melestarikannya,'” kata Howard. “Dia jauh di depan waktunya.”

Selama bertahun-tahun, pengembang telah mengamati pegunungan untuk potensi penambangan, proyek kayu atau lekat-lekat, dan Limberts selalu kembali ke Giap.

“Saya [menunjukkan kepada mereka] surat ini dan mereka tidak melakukannya,” kata Howard.

Gua telah berfungsi sebagai banyak hal bagi orang-orang: tempat berlindung, tempat persembunyian, kanvas kosong, metafora, sumber untuk mempelajari sains yang bergerak lambat. Dan di Quang Binh, mereka tidak hanya menawarkan negeri ajaib bagi para petualang, tetapi juga harapan berkelanjutan untuk konservasi salah satu kawasan paling indah di Asia Tenggara.

Surga Pulau Penjara Vietnam

Meskipun menjadi penerbangan turboprop cepat 45 menit dari Kota Ho Chi Minh, Con Son adalah dunia yang jauh dari jalur wisata Vietnam yang terpukul dengan baik, dengan sedikit pelancong Barat.

Pada jam 5 pagi dan 6 sore, pengeras suara pemerintah berderak hidup di seluruh Vietnam. Peninggalan zaman sebelum rumah memiliki televisi dan radio, sistem alamat publik ini – berita penyiaran, propaganda dan laporan cuaca – biasanya nyaris tidak terdengar di atas hiruk-pikuk bangsa modern ini: campuran mesin sepeda motor, klakson truk dan konstruksi.

Tetapi di Con Son, berita itu membawa suara keras dan jelas ke kota kecil berpenduduk hanya 5.000 penduduk, dua set lampu lalu lintas dan satu tempat pejalan kaki di tepi laut. Mengunjungi pulau terbesar di kepulauan Con Dao – sekelompok 16 pulau yang sebagian besar tidak berpenghuni di Laut Cina Selatan – seperti melangkah mundur dalam waktu.

Meskipun merupakan penerbangan turboprop pendek 45 menit dari Kota Ho Chi Minh, surga pulau Con Son adalah dunia yang jauh dari jalur wisata Vietnam yang terkenal. Ini adalah kemunduran yang entah bagaimana terbang di bawah radar, lolos dari pengembangan kota resor daratan seperti Nha Trang dan pantai-pantai pesta di Phu Quoc. Tidak ada calo, hanya pantai kosong yang damai, dan musim puncak berarti hanya satu dari selusin orang Barat.

Itu tidak akan tetap seperti ini selamanya. Resor pertama pulau itu, Six Senses Con Dao yang sangat mewah, dibuka di Dat Doc Bay di pantai timur pulau itu pada 2010, dan megaresort saat ini sedang dibangun di selatan. Ada juga pembicaraan tentang retret spiritual yang didukung Italia, serta rumor tentang perpanjangan landasan pacu bandara sehingga pesawat yang lebih besar dapat mendarat.

Tetapi untuk sekarang, sebagian besar pengunjung adalah orang Vietnam dalam negeri yang memberi penghormatan kepada masa lalu kelam pulau itu. Dikenal sebagai Pulau Setan Asia Tenggara, Con Son dulunya adalah koloni penjara yang dulunya digunakan secara brutal dan kejam oleh penjajah Prancis dan kemudian selama Perang Vietnam. Orang Prancis mempekerjakan 914 orang hingga mati membangun dermaga pulau itu, sementara para tahanan Perang Vietnam ditahan di “kandang harimau” yang terkenal, tempat para tawanan – yang sebenarnya atau yang dicurigai komunis – dibelenggu ke lantai lubang beton yang dalam dengan jeruji baja untuk atap. Dinding penjara utama masih mendominasi kota sebagai pengingat, dan penjara dan kuburan telah menjadi situs ziarah bagi ribuan orang Vietnam yang menderita dan meninggal di pulau itu antara tahun 1862 dan 1975.

Tapi meskipun kenangan mengerikan masih menggantung, kehidupan pulau modern terasa lesu dan santai. Interior hijau curam Con Son dikelilingi oleh air pirus hangat dan terumbu karang. Pohon-pohon api dan bugenvil memberi warna pada hutan, dan pohon-pohon kamboja dan magnolia melapisi jalanan yang lebar dan tenang. Satu jalan utama membungkus setengah jalan di sekitar pulau; naik sepeda motor di sepanjang garis pantai membawa kolam-kolam yang dipenuhi bunga lotus, tebing oranye kemerahan yang spektakuler dan satu pantai pasir putih yang kosong. Lautnya tenang, bersih, dan sempurna untuk berenang sepanjang tahun.

Rutinitas harian pulau itu dimulai di pasar yang ramai, di mana cumi-cumi, kepiting, kerang, rambutan, pisang raja, mangga, nangka dan bunga lotus ditumpuk untuk dijual di luar. Di dalam, tentara muda di hutan hijau duduk di warung makan di kursi plastik rendah, meneguk sarapan bun rieu (sup mie kepiting) atau bun thit nuong (daging babi panggang dengan mie sohun) sementara matahari pagi membanjiri pintu. Pada jam 9 pagi, makanan sudah habis terjual dan pada siang hari pasar sudah sepi.

Kemudian, tidak ada yang terjadi sampai jam 2 siang, ketika pemilik kios sore baru akan tiba, menjual sandwich daging babi panggang, jus tebu dan gulungan kertas beras. Selama dua jam, kepala kantor pos pulang, pasar kosong, pulau tidur siang dan matahari berdetak di laut biru. Tidak ada yang bisa dilakukan selain berenang di salah satu dari beberapa pantai yang indah: tidak masalah ke mana Anda pergi, Anda akan memilikinya untuk diri sendiri.

Jika ini adalah daratan, Anda mungkin menemukan kapal pesiar minuman keras setiap jam di sekitar pelabuhan. Jika Anda ingin melihat kepulauan dari Con Dao, tanyakan di malam hari dan Anda akan dapat menumpang tumpangan dengan seorang nelayan lebih awal pada hari berikutnya. Perlahan-lahan keluar dari pelabuhan dengan perahu bobrok berwarna biru dan oranye yang cerah, nelayan itu kemungkinan akan membawa Anda ke arah teluk dan terumbu di pulau-pulau kecil terluar itu. Snorkeling dan kacamata akan cukup untuk menangkap sekilas kura-kura, dan penyelamannya terkenal sebagai beberapa yang terbaik di Vietnam.

Ketika hari semakin panas, banyak pelancong memilih untuk menjelajahi pulau melalui sepeda motor.

Di teluk An Hai, 1 km selatan kota Con Son, para pearler dan nelayan menambatkan kapalnya, menjaga coracles – kapal bambu bundar, kedap air dengan getah kelapa dan digerakkan dengan dayung – di pantai sebagai perahu. Untuk 6 km berikutnya, memanjat jalan di sepanjang teluk hingga mencapai ujung paling selatan pulau, dengan pemandangan ke segala arah. Kepulauan ini terbentang ke timur; pelabuhan dan kota Con Son di utara; interior pulau yang berbatu dan berbatu di sebelah barat.

Memeluk tebing, jalan berliku melewati teluk sebening kristal yang berdinding curam dan memuncak di permata pulau – dataran luas Pantai Nhat. Di sini pegunungan memberi jalan ke hamparan pasir putih sepi yang membentang ratusan meter dari pantai saat air surut, dengan air hangat setinggi pinggang hingga ratusan meter lebih. Tetap sampai senja ketika cakrawala berkilau dengan lampu-lampu kapal kontainer di Laut Cina Selatan yang sibuk.

Datang sore hari, kawasan pejalan kaki di tepi laut kota Con Son berubah menjadi pusat sosial pulau. Langit berubah merah muda dan gerobak barbekyu menggulung jagung bakar, tusuk sate ayam dan babi. Para perenang – sebagian besar turis Vietnam yang menghindari pasir di siang hari – tiba untuk berenang. Tepi pantai membengkak dengan orang-orang.

Di seberang jalan dari pantai, vila-vila Prancis kolonial hancur dalam berbagai tahap kehancuran; kebun hutan mereka perlahan mengambil alih. Komposer Prancis Camille Saint-Saens tetap di satu tempat ketika ia menyelesaikan opera Brunhilda pada tahun 1895; hari ini, gedung yang sama adalah kafe Con Son yang populer, yang hanya menyediakan kebutuhan pokok: bir, es krim, dan kopi Vietnam.

Pada malam hari, pasar yang berbeda dibuka di Tran Huy Lieu, dua blok ke timur. Setengah jalan diambil alih dengan kursi dan meja lipat dari logam; bir mengalir saat warung pinggir jalan memanggang barbekyu, cumi dan sisa tangkapan hari itu. Ini adalah cara yang lezat untuk mengakhiri hari – dengan hanya pikiran mengomel bahwa penerbangan kembali ke daratan terlalu cepat.